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Agricultural Research Service

Utilizando el poder del plasma frío para proteger alimentos /22 de julio 2008 / Noticias del Servicio de Investigación Agrícola, USDA

Almendras tratadas con el plasma frío
Un tratamiento experimental que utiliza el plasma frío, el cual es creado introduciendo electricidad en un gas hasta que se suelten los electrones libres, algún día podría ayudar a proteger los productos agrícolas tales como las manzanas y las almendras contra las bacterias potencialmente perjudiciales tales como Salmonella, Listeria y E. coli. Foto cortesía de Paul Pierlott.


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Utilizando el poder del plasma frío para proteger alimentos

Por Laura McGinnis
22 de julio 2008

Un tratamiento experimental desarrollado por científicos del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) algún día podría ayudar a proteger algunas frutas y verduras frescas contra unos microbios potencialmente peligrosos tales como Salmonella, Listeria y Escherichia coli O157:H7.

El tratamiento utiliza el plasma frío, el cual se genera cuando alguna forma de energía concentrada--en este caso, electricidad--es introducida en un gas hasta que se suelten los electrones libres de los átomos del gas.

Este proceso de formar plasma es relacionado con la tecnología usada para crear plasma para los chips de computadora. Pero además de aumentar la conductividad, el proceso de convertir gas en plasma tiene un efecto antimicrobiano.

Los investigadores del ARS no son los primeros en utilizar esta tecnología para propósitos de seguridad alimentaria. Pero su método de producción tiene el potencial para una eficacia aumentada y costes más bajos cuando aplicado en una escala más grande.

Para producir plasma, otros científicos de seguridad alimentaria usan mezclas de gas que incluyen gases exóticos tales como helio o argón. Pero el grupo del ARS está usando la mezcla más barata de gas: el aire.

Además de sus beneficios económicos, el aire--diferente de los otros gases--no necesita estar encerrado en una cámara durante la producción de plasma. Esta diferencia significa que en escala piloto, este método particular del tratamiento con el plasma podría ser realizado continuamente en una cinta transportadora, el cual llevará a una eficacia mejorada y costes más bajos.

En el Centro de Investigación de la Región Oriental mantenido por el ARS en Wyndmoor, Pensilvania, microbiólogo Brendan Niemira e ingeniero Joseph Sites--quienes desarrollaron el proceso--expusieron muestras de manzanas 'Golden Delicious' a varios patógenos microbianos. Luego trataron las muestras con el plasma frío.

Los científicos observaron que cualquier nivel de exposición a la plasma causó una reducción significativa en la cantidad de patógenos sin hacer daño a las manzanas. Aumentar la tasa del flujo de aire y la duración de la exposición aumentó la actividad antimicrobiana.

La investigación fue realizada en escala de laboratorio, y la técnica todavía está experimental. Estudios adicionales involucrarán otros tipos de productos agrícolas y ampliarán la escala del proceso de la creación del plasma.

Los hallazgos de esta investigación fueron publicados en la revista 'Journal of Food Protection' (Revista de Protección de Alimentos) de julio del 2008.

ARS es una agencia de investigaciones científicas del Departamento de Agricultura de EE.UU.

Última Modificación: 7/22/2008
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