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Una planta delicada puede limpiar suelos contaminados por cadmio / 10 de septiembre 2004 / Noticias del Servicio de Investigación Agrícola, USDA

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La planta Thlaspi caerulescens. Enlace a la información en inglés sobre la foto
La planta Thlaspi caerulescens ('alpine pennycress' en inglés) tiene la capacidad de medrar en los suelos contaminados con el zinc y el cadmio, y también puede limpiar los suelos quitando los metales excedentes.

Una planta delicada puede limpiar suelos contaminados por cadmio

Por Sharon Durham
10 de septiembre 2004

Las flores delicadas de una planta pequeña llamada Thlaspi caerulescens ('alpine pennycress' en inglés) no reflejan la capacidad de esta planta para absorber cantidades enormes de cadmio de los suelos contaminados. El agrónomo Rufus Chaney del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) y un grupo de científicos internacionales han descubierto que la planta puede acumular como 8.000 partes por millón de cadmio en sus hojas. Chaney trabaja en el Laboratorio de Estiércol y Subproductos, mantenido por el ARS en Beltsville, Maryland.

El cadmio es un elemento que ocurre naturalmente y se encuentra ampliamente en la corteza de la Tierra, pero la minería del zinc y los desperdicios de fundición pueden causar niveles altos de contaminación del suelo con cadmio.

En 1992, un grupo de científicos del ARS, la Universidad de Maryland, la Universidad de Melbourne en Australia y la Universidad Massey en Nueva Zelanda comenzaron a trabajar con la planta 'alpine pennycress'. Esta planta tiene la capacidad de acumular cantidades vastas de cadmio y zinc en sus hojas y tallos por encima de la superficie del suelo. Usando esta planta, cada año los granjeros podrían mover los metales del suelo a los brotes de la planta que se pueden cosechar, permitiendo la reducción gradual de la concentración del cadmio en el suelo a niveles seguros.

El costo del método de remediación, llamado fitoextracción, es de como 250 a 1.000 dólares por acre por año, según Chaney. El método alternativo de limpieza—la eliminación del suelo contaminado y el reemplazo con suelo limpio—cuesta como 1 millón de dólares por acre. La mayoría de los suelos altamente contaminados se puede considerar segura después de 10 años de fitoextracción, así produciendo una limpieza eficaz con un costo mucho más bajo.

En el 2000, la Universidad de Maryland solicitó una patente sobre el uso de la planta 'alpine pennycress' para la fitoextracción del cadmio en el suelo. No hay ningunas tecnologías similares que actualmente existen para la utilización de plantas en la remediación de suelos contaminados con cadmio. La fitoextracción de cadmio usando 'alpine pennycress' ha sido licenciada a la empresa Phytoextraction Associates, LLC, de Baltimore, Maryland. Esta empresa pronto realizará una demostración comercial del proceso.

Investigaciones están en curso para desarrollar una "súper-planta" de fitoextracción.

Un artículo sobre la investigación de Chaney se encuentra en la revista 'Agricultural Research' de septiembre.

ARS es la agencia principal de investigaciones científicas del Departamento de Agricultura de EE.UU.

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Última Modificación: 9/10/2004
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