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Pigmentos pueden proteger el maíz contra los insectos / 11 de agosto 2003 / Noticias del Servicio de Investigación Agrícola, USDA

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Foto: El maíz.

 

Pigmentos pueden proteger el maíz contra los insectos

Por Jan Suszkiw
11 de agosto 2003

Proteger las cosechas de maíz con un ingrediente de las flores es el foco de Eric Johnson, uno de 20 científicos del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) que discutirán sus obras y sus últimos hallazgos durante la reunión anual de la Sociedad Fitoquímica de América del Norte (PSNA por sus siglas en inglés) el 9-13 de agosto en Peoria, Illinois.

Johnson, un investigador en el Centro Nacional para la Investigación de Utilización Agrícola (NCAUR por sus siglas en inglés) en Peoria, está conduciendo estudios para desarrollar plantas de maíz que tienen los genes para hacer pigmentos llamados antocianinas. Dependiendo de las condiciones del pH, estos pigmentos les dan los colores rojo y morado a muchas flores, frutas (arándanos, por ejemplo) y vegetales.

Sin embargo, el interés de Johnson acerca de las antocianinas no es solamente estético.

Al contrario, él está investigando los hallazgos de estudios anteriores, que sugieren que cantidades grandes de antocianinas pueden impedir algunos insectos de alimentarse. Específicamente, Johnson concentró en el gusano cogollero ('fall armyworm') y el gusano ejotero ('corn earworm'). En forma de oruga, el gusano ejotero les cuesta a los cultivadores de maíz 1 mil millones de dólares anualmente en pérdidas de cosechas y gastos de productos químicos.

En la Unidad de Investigación de Bioprotección de Cosechas de NCAUR, Johnson está alimentando las orugas con una dieta que las beneficiaría normalmente -- aparte de un ingrediente secreto: una dosis de 1.000 partes por millón de delphinidin, una de las varias antocianinas que son disponibles comercialmente.

Durante un simposio en la reunión de PSNA el 11 de agosto, Johnson reportará sus hallazgos hasta la fecha. Estos incluyen una reducción de 60 por ciento en el peso del gusano cogollero comparado con el grupo testigo. Ahora se usa el insecticida químico para combatir el gusano cogollero así como el gusano ejotero. Pero eventualmente, las investigaciones de Johnson podrían resultar en nuevos híbridos de maíz que producen antocianina en su pelusa. Estos pigmentos de antocianina proveerán una defensa incorporada contra las orugas antes de que ellas se alimentan en los granos del maíz.

El entomólogo del ARS Pat Dowd, el científico principal en las investigaciones, tiene un interés especial en prevenir que las plagas diseminen los hongos que a veces pueden contaminar los granos con toxinas tales como aflatoxina y fumonisinas, que son dañinos a la salud de seres humanos y el ganado.

ARS es la agencia principal de investigaciones científicas del Departamento de Agricultura de Estados Unidos.

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Última Modificación: 8/11/2003
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