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Las ondas radio eléctricas destruyen bacteria en el jugo de fruta

Por Jim Core
27 de marzo 2003

Las ondas radio eléctricas son invisibles, pero ellas enriquecen la vida en muchas formas. Sin ellas, la radio, la televisión, los teléfonos celulares y los sistemas de posicionamiento global no podrían ser posibles. Ahora, un científico del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) está usando las ondas radio eléctricas para hacer el jugo de fruta más seguro.

La técnica de campos eléctricos de frecuencias de radio (RFEF por sus siglas en inglés) hace inactivo la bacteria en el jugo de manzana sin el uso de calor. Aunque se estudió RFEF por más de 50 años como un método de pasteurización, este es el primer caso de la inactivación exitosa de bacteria usando esta técnica en el jugo de fruta.

La pasteurización convencional con el uso de calor puede afectar la composición nutritiva y el sabor del jugo de frutas y vegetales. La técnica RFEF por si misma no es termal porque la inactivación no se produce con calor. Sin embargo, cuando se también aplica calor mediano, el efecto de la combinación del calor y la RFEF es mucho más grande que el efecto de cualquiera de los dos métodos usado solo.

David Geveke, un ingeniero químico de ARS en la Unidad de Tecnologías de Intervención por la Salubridad de Alimentos, en el Centro Regional de Investigación del Este en Wyndmoor, Pensilvania, construyó una cámara de tratamiento específicamente diseñada para aplicar la RFEF de alta intensidad al jugo de manzana. Investigadores hicieron experimentos con Escherichia coli K12, una bacteria innocua que los científicos usan para estudiar las razas de bacteria patogénica tales como E. coli 0157:H7 que tienen comportamiento similar.

El jugo de manaza fue expuesto a la fuerza del campo eléctrico hasta 20 kilovoltios por centímetro y frecuencias de 15 a 17 kilohertzios, usando una fuente de energía de 4 kilovatios. Para dar perspectiva, el relámpago ocurre en fuerza del campo de 30 a 40 kilovoltios por centímetro, y se piensa que 20 kilohertizios es el alto alcance del oído humano. Aumentar la fuerza del campo y la temperatura, así como reducir la frecuencia, mejora la inactivación, según Geveke. La bacteria E. coli en jugo en temperaturas de 50 grados Celsius (como 122 grados Fahrenheit) se redujo por 99,9 por ciento.

La RFEF podría proveer una alternativa a la pasteurización con calor. Según Geveke, el método de RFEF podría ser usado para tratar otros productos con susceptibilidad al calor, tales como el jugo de fruta, el jugo de vegetales, y los productos líquidos de huevos.

ARS es la agencia principal de investigaciones científicas del Departamento de Agricultura de EE.UU.

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Última Modificación: 4/1/2003
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