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United States Department of Agriculture

Agricultural Research Service

ARS Science for Kids...The Plant Hunters!

Los Casadores de Plantas

El explorador de planta Frank N. Meyer

La colección de plantas ha cambiado en varias maneras desde que el explorador de planta Frank N. Meyer (izquierda) del Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA) caminó mil millas desde un término de ferrocarril en China, colectando miles de muestras de plantas que aparecían interesantes. El 26 de febrero, 1908, él regresó cansado, pero con mucha satisfacción, por su expedición exitosa en las montañas altas de la provincia Shansi en el norte de China. Hoy, viajes similares son planeados detalladamente para concentrar en colectar plantas especificas de cosechas individuales que se necesitan.

Así, ¿de donde vino el durazno que te comiste? Espera--no contestes “¡El mercado!” o el nombre del estado donde los duraznos se producen para la venta. Mejor, piensa de donde originan los duraznos--de donde vinieron cuando crecían salvajes.

Aquí está un indicio: No es Norte América.

Como mucha gente aquí en los Estados Unidos, muchas de las cosechas principales también son inmigrantes. Estas cosechas inmigrantes llegaron aquí con la gente que trajeron sus cosechas tradicionales. O a lo mejor las cosechas llegaron como germoplasma--semillas, recortes, o plantas enteras--colectadas por los exploradores de planta.

Los ascendientes del durazno velloso y jugoso de hoy fueron colectados y traídos de China en los años 1920 por los exploradores de planta del USDA. Muchos de ellos fueron un poco como Indiana Jones, el aventurero americano de las películas. Pero en vez de tesoros, estos exploradores buscaban nuevas fuentes de germoplasma de planta.

Las nuevas variedades de cosechas criadas de este material tienen una mejor oportunidad contra ataques repetidos de enfermedades o los insectos hambrientos. La colección de la nueva germoplasma también ayuda a las cosechas a acostumbrarse a diferentes condiciones de cultivo. También las ayuda a mantener su producción, nutrición o simplemente un mejor sabor. El secreto de su éxito a menudo viene del material genético almacenado en la germoplasma.

Ayer y Hoy

Tubos de vidrio que contienen tipos diferentes de semillas.

En 1999, USDA celebró el aniversario centenario del programa oficial de la exploración de planta. El programa comenzó en 1898 con la creación del grupo de las Secciones de la Introducción de Plantas y Semillas. (Lee la historia relacionada.)

No es fácil de rastrear el impacto de esas exploraciones a las comidas que comemos hoy en día. Muchas de las cosechas que los granjeros crecen ahora son generaciones subsecuentes de lo que se colectó originalmente. Aquí hay algunos éxitos: maíz, soya de semilla, patatas, granos de cereal, uvas, manzanas, zanahorias, tomates, cebolla, limones, bayas y hasta el césped para tu patio. (Lee la historia relacionada.)

Los padres de las cosechas de hoy fueron solamente unas cuantas de las miles de plantas y cosechas nuevas que fueron colectadas por el explorador Frank Meyer, quien viajó a través de Asia y Rusia.

La semilla de soya fue una de las contribuciones más importantes. Antes de que Meyer fue a China en 1905, solamente habían ocho variedades de la semilla de soya que estaban crecidas por los granjeros de los Estados Unidos. En 1908, Meyer agregó 42 variedades nuevas. Miles más han sido desarrolladas de ellas.

Hoy, la exploración y colección del USDA está dirigido por el Laboratorio Nacional de Recursos de Germoplasma en Beltsville, Maryland. El laboratorio se conduce por el Servicio de Investigación Agrícola (ARS). ARS es la agencia principal de investigación científica del USDA. El gol del laboratorio es asegurar que nuestros granjeros tengan las cosechas apropiadas para crecer suficiente comida.

El botánico David Williams con un granjero nativo en Ecuador.Determinar Donde Buscar

Cuando estás tratando de encontrar diferentes tipos de plantas, el sitio más importante de registrar es el origen de la planta--donde se ha crecida por mucho tiempo.

“Las variedades tradicionales que los granjeros han crecido por cienes de años quizás no producirían la cantidad que producen hoy,” dice Allan Stoner. “Pero pueden tener rasgos genéticos que son exactamente lo que necesitamos para combatir una peste o una enfermedad.”

Un ejemplo sería el trigo que el explorador de planta Jack R. Harlan y su colega Osman Tosun de Turkey encontraron hace 51 años en un campo en Fakiyan Semdinli, Turkey.

Ese trigo se tenía una apariencia terrible. Se caía fácil y no sobrevivía bien el invierno. También fue víctima a una enfermedad llamada “leaf rust."

Solo no era un trigo útil, pero fue conservado, Harlan escribió del trigo, llamado “Plant Introduction (PI) # 178383."

Pero 15 años después, cuando los cultivadores del trigo necesitaban una fuente de resistencia a otra enfermedad, “stripe rust,” utilizaron a PI 178383. Adicionalmente, el trigo fuerte también combatió dos otras enfermedades dañosas--“flag smut” y “snow mold.

Hoy, PI 178383 aparece en casi todas las variedades de trigo crecidas en el noroeste pacífico de los Estados Unidos.

“Es posible de determinar ahora cual germoplasma será esencial para nuestro futuro,” Stoner dice. “Lo único que podemos hacer es colectar lo que aparece representar la diversidad de una cosecha y sus parientes, y preservarlo hasta un día en el futuro cuando una planta se determina ser la fuente más importante de un rasgo critico.”

Un Asunto Internacional

Variedades de las manzanas.

Si lo piensas, la exploración de planta es una actividad internacional. Los exploradores de planta del USDA siempre han recibido permiso de un país antes de colectar.

Hoy, acuerdos especiales a menudo son hechos entre las naciones para asegurar que todos reciban los beneficios de las plantas que son colectadas, explica Karen A. Williams, una botanista quien coordina el programa de exploración de planta de ARS.

Un acuerdo, por ejemplo, recientemente juntó los exploradores de planta de ARS con los científicos de Paraguay. Juntos, ellos fueron en un viaje para buscar variedades salvajes de la pimienta. Científicos de ARS regresaron con una germoplasma nueva de la pimienta. Los paraguayos, mientras tanto, aprendieron sobre la crianza, como colectar, y como conservar la germoplasma de planta de su nación.

La historia de la exploración de planta es bien rica y diversa. Verdaderamente, la diversidad es la fuerza detrás de la exploración. Lo que haz leído es solamente el comienzo. Para aprender más, ee la historia en la revista “Agriculture Research” de septiembre del 1998.

Última Modificación: 7/30/2001
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